thalassotitan illustration

Jättiläislisko mellasti merissä 66 miljoonaa vuotta sitten

Hirmuliskojen aikakauden lopulla meriä hallitsi kymmenmetrinen Thalassotitan atrox eli ”julma merijättiläinen”. Tuore löytö paljastaa myös sen viimeisen aterian.

Hirmuliskojen aikakauden lopulla meriä hallitsi kymmenmetrinen Thalassotitan atrox eli ”julma merijättiläinen”. Tuore löytö paljastaa myös sen viimeisen aterian.

Andrey Atuchin

Noin 66 miljoonaa vuotta sitten merissä liikkui peto, jolla oli komodonvaraanin vartalo, valkohain pyrstö ja miekkavalaan suu ja hampaat. Se oli myös miekkavalaan kokoinen.

Peto ilmestyi meriin vähän ennen kuin asteroidi-isku päätti hirmuliskojen aikakauden.

Muinaisliskon tieteellinen nimi on Thalassotitan atrox. Se tulee kreikan sanoista 'thalassa' eli meri ja 'titan' eli jättiläinen. 'Atrox' tarkoittaa julmaa tai armotonta.

Muinaisen meriliskon fossiili löytyi Marokosta, kertoo Cretaceous Research -tiedejulkaisu. Fossiilin löysi brittiläisen Bathin yliopiston tutkijoiden johtama ryhmä.

Thalassotitanin pääkallo

Thalassotitanilla oli lyhyt leveä kuono ja samanlaiset massiiviset terävät hampaat kuin miekkavalaalla. Niillä se raateli saaliinsa kappaleiksi. Kuvassa on nuoren Thalassotitanin pääkallon fossiilli.

© Nick Longrich

"Thalassotitan oli uskomaton, pelottava eläin," kuvailee löydön tehneen tiimin johtaja Nick Longrich Bathin yliopiston lehdistötiedotteessa.

"Se oli kuin komodonvaraanin, ison valkohain, Tyrannosaurus rexin ja miekkavalaan risteytys."

Nick Longrich, Thallasotitanin fossiili

Kaivausryhmää johti paleontologi Nick Longrich brittiläisestä Bathin yliopistosta. Tässä hän poseeraa Thalassotitanin pääpallon vieressä

© Nick Longrich

Merten sisilisko

Liitukauden lopulla elänyt Thalassotitan kuuluu mosasaurusten heimoon. Se ei siis ollut sukua esimerkiksi joutsenliskoille, jotka olivat sitäkin suurempia merten hirmuliskoja, vaan se on lähempää sukua nykyisille leguaaneilla ja sisiliskoille.

Samoihin aikoihin kuivalla maalla hallitsivat muun muassa tyrannilisko eli Tyrannosaurus rex ja kolmisarvinen Triceratops.

Näyttää siltä, että Thalassotitan ja muut mosasaurukset menestyivät erinomaisesti siihen asti, kun asteroidi-isku tuhosi 75 prosenttia kaikista maapallon eliöistä 66 miljoonaa vuotta sitten.

Thalassotitan saattoi kasvaa 12-metriseksi ja pyydysti miekkavalasmaisilla hampaillaan muun muassa joutsenliskoja, merikilpikonnia ja ilmeisesti myös itsensä kokoisia muita mosasauruksia.

Thalassotitanin leuka

Thalassotitanin pääkallo on samankaltainen kuin nykyisten miekkavalaiden. Sen lähimmät elossa olevat sukulaiset ovat kuitenkin leguaani ja sisilisko.

© Nick Longrich

Petomaiset hampaat

Thalassotitanin jäännökset kaivettiin esiin Oulad Abdounin alueelta Pohjois-Marokosta. Kaivauspaikka sijaitsee noin tunnin ajomatkan päästä Casablancasta. Marakko ja muu Pohjois-Afrikka oli liitukaudella Atlantin pohjaa.

Nyt löydetyt kivettyneet luut ovat kuuluneet yhdeksänmetriselle yksilölle. Pelkästään pääpallo on 1,4 metrin pituinen.

Thalassotitan, miekkavalas, ihminen

Thalassotitan kuuluu liitukaudalle eläisiin mosasaruksiin. Se saattoi kasvaa kymmenmetriseksi. Tässä sen koko verrattuna miekkavalaaseen ja ihmiseen.

© Nick Longrich

Useimmilla mosasauruksilla oli pitkät leuat ja ohuet hampaat, joilla ne pyydystivät kaloja. Thalassotitanilla sen sijaan oli lyhyt leveä kuono ja isot terävät hampaat, joille se raateli saaliinsa kappaleiksi.

Thalassotitanin ruumiinrakenne viittaa tutkijoiden mukaan siihen, että se oli ravintoketjun huipulla samaan tapaan kuin nykyiset valkohait ja miekkavalaat.

Thalassotitanin raju saalistustapa näyttää vahingoittineen sitä itseäänkin. Osa hampaista on katkennut tai irronnut kokonaan.

Thalassotitanin hampaita

Thalassotitanin leuoista puuttuu usein hampaita tai ne ovat katkenneet. Hampaita on todennäköisesti verottanut kamppailu muiden isojen merieläinten kanssa.

© Nick Longrich

Mukana viimeinen ateria

Kun tutkijat kaivoivat Thalassotitanin luut esiin, he löysivät yllätyksekseen samasta paikasta myös muiden eläinten jäännöksiä. Todennäköisesti ne ovat Thalassotitanin ateria.

Thalassotitanin luiden seassa oli muun muassa isojen petokalojen jäänteitä, puoli metriä pitkä joutsenliskon pääkallo ja ainakin kolmen mosasauruslajin leukoja ja kalloja. Kaikissa näytti olevan mahahappojen jättämiä jälkiä.

"Emme voi varmasti sanoa, mikä eläin ne on syönyt, mutta joka tapauksessa luut kuuluvat merimatelijoille, jotka on tappanut ja syönyt iso petoeläin”, Nick Longrich sanoo.

"Samassa paikassa on Thalassosaurus, joka sopii tappajan profiiliin. Se on mosasaurus, joka oli erikoistunut saalistamaan muita merimatelijoita. Kyseessä tuskin on sattuma."

Thalassotitan, löytöpaikat

Kartta paikoista, joissa Thalassotitanin ja muiden isojen meripetojen fossiileja on löydetty. 1. Ouled Abdoun Marokossa (Nick Longrichin tiimin löytö), 2. Ganntour Marokossa, 3. Alankomaat, 4. Puola, 5. Israel, 6. Jordania, 7. Egypti, 8. Angola, 9. Brasilia.

© Nick Longrich