Hvid dværg i rummet
© Shutterstock

Mikä on neutronitähti?

Neutronitähti on nimensä mukaisesti tähti, joka koostuu etupäässä neutroneista. Se on tulosta tiivistymisprosessista, joka vastaa supertankkerin puristumista nuppineulanpääksi. Neutronitähtien keskimääräinen läpimitta on vain kymmenisen kilometriä, mutta niiden massa voi olla jopa kolme kertaa Auringon massa. Enimmäismassaa ei tiedetä täsmälleen, mutta selvästi yli kolminkertainen Auringon massa merkitsisi tähden luhistumista mustaksi aukoksi. Neutronitähti saa alkunsa, kun raskas tähti alkaa romahtaa kasaan tähden kehityksen loppuvaiheessa. Luhistumisprosessissa vapautuu paljon energiaa, ja tähden ulko-osat sinkoavat räjähdyksenomaisesti avaruuteen. Vain tähden keskus luhistuu neutronitähdeksi. Tämä raju prosessi ilmenee supernovaräjähdyksenä. Vaikka neutronitähtiä on vaikea havaita niiden pienuuden vuoksi, niiden joukossa on myös jatkuvasti olemassaolostaan merkkejä antavia niin sanottuja pulsareita. Pulsarit ovat nopeasti akselinsa ympäri pyöriviä neutronitähtiä, jotka voimakkaan magneettikenttänsä vuoksi lähettävät sähkömagneettista säteilyä ympäristöönsä majakan tavoin. Pulsarien pyörähdysajat vaihtelevat sekunnin tuhannesosista muutamiin sekunteihin. Niiden säteily voidaan havaita hyvin säännöllisesti esiintyvinä pulsseina.