giraf hovedkamp hanner

Kirahvin esivanhemmat iskivät päät yhteen ja kasvattivat kaulaa saadakseen seksiä

Kiinassa tehty fossiililöytö on ehkä ratkaissut kirahvin pitkän kaulan arvoituksen. Näyttää siltä, että syynä on – kuten muutenkin usein evoluution aikana – pikemminkin kumppanin löytäminen kuin mehukkaisiin lehtiin kurottaminen.

Kiinassa tehty fossiililöytö on ehkä ratkaissut kirahvin pitkän kaulan arvoituksen. Näyttää siltä, että syynä on – kuten muutenkin usein evoluution aikana – pikemminkin kumppanin löytäminen kuin mehukkaisiin lehtiin kurottaminen.

Y. Wang and X. Guo

Kirahvin pitkän kaulan tarkoitus on ollut pitkään tutkijoille arvoitus.

Darwinin ajoista asti on ajateltu, että kirahvin pitkä kaula mahdollistaa ravinnon hankkimisen korkealta puiden latvoista.

Darwinin teorian on jo pitkään haastanut oletus, jonka mukaan pitkä kaula saattaa johtua urosten välisistä taisteluista.

Esivanhemmat iskivät kallonsa yhteen

Kun kirahviurokset kilpailevat naaraan suosiosta, ne heilauttavat kahdesta kolmeen metriä pitkät kaulansa vastakkain ja vahingoittavat toisiaan sarvillaan.

Mitä pidempi kaula uroksella on, sitä paremmat mahdollisuudet sillä on kukistaa vastustajansa.

Teoria sai uutta tukea, kun Kiinasta löydettiin kirahvien esivanhempien fossiileja, jotka paljastavat eläinten taistelleen iskemällä päänsä yhteen.

Se on uskomaton tarina loistavasta seksiaseesta Ted Stankowich, evoluutiotutkija, Kalifornian valtionyliopisto

Ensimmäisiin fossiileihin törmättiin jo vuonna 1996 Pohjois-Kiinassa Xinjiangin alueella, mutta tuolloin tutkijat eivät tienneet, mitä he olivat löytäneet.

He arvelivat ensin löytäneensä naudan tai lampaan kaukaisen sukulaisen. Uusien löytöjen ja TT-kuvauksen jälkeen tutkijat totesivat, että kyseinen nisäkäs oli sukua kirahville.

Lampaan kokoisen eläimen muhkeat kaulanikamat

Kiinan mytologiassa esiintyvän yksisarvisen taruolennon mukaan lajinimekseen Discokeryx xiezhi saanut eläin eli noin 17 miljoonaa vuotta sitten.

Toisin kuin nykykirahveilla Discokeryx xiezhi -lajin yksilöillä oli lyhyt kaula ja päässään kova luuharjanne, jota urokset käyttivät taistellessaan toisia uroksia vastaan ja kilpaillessaan naaraiden suosiosta.

giraf kamp hanner forfader

Piirroksessa uroskirahvit taistelevat naaraista. Etualalla kamppailee kaksi Discokeryx xiezhi -yksilöä, takana kaksi pitkäkaulaista nykykirahvia. Rajut yhteenotot ovat kahden miljoonan vuoden aikana tuottaneet tulokseksi pitkän kaulan.

© WANG Yu and GUO Xiaocong

Pieni kirahvi oli suunnilleen lampaan kokoinen. Siksi on hämmästyttävää, että sen kallo saattoi olla jopa 2,5 senttiä paksu. Vahva kallo oli oivallinen taisteluase.

Myös Discokeryx xiezhi -lajin kaulanikamat olivat lujia, joten yksilöt kestivät hyvin päiden kalisteluun kuuluvia iskuja.

Itse asiassa Discokeryx xiezhi -lajilla pään ja kaulan väliset nikamat olivat monimuotoisempia kuin muilla nisäkkällä.

Kranium rekonstruktion giraf forfader

Rekonstruktio Discokeryx xiezhin 2,5 senttiä paksusta kallosta ja sen tukevista kaulanikamista. Nykykirahvien edeltäjä oli kuin luotu käyttämään päätään aseena.

© Y. Wang et al., Science

Pitkä kaula johtuu kahden miljoonan vuoden päänheiluttelusta

Discokeryx xiezhi -lajin olemassaolon aikana ilmasto oli lämmin ja mantereita peittivät monin paikoin tiheät metsät. Xinjiangin alueella oli kuitenkin suhteellisen kuivaa ja karua.

Analysoituaan Discokeryx xiezhi -lajin hammaskiillettä tutkijat totesivat, että minikirahvi eli avoimilla ruohoaroilla ja vaelsi ravinnon perässä. Kun ilmasto muuttui ja ravinnonsaanti vaikeutui, urosten väliset kamppailut muuttuivat rajummiksi.

Myös nykyinen kirahvi on käynyt läpi samantapaisen kehityksen. Noin seitsemän miljoonaa vuotta sitten Itä-Afrikan ilmasto muuttui ja metsistä tuli ruohoaroja.

Discokeryx xiezhi -laji kuoli lopulta sukupuuttoon. Siitä polveutuvalle nykykirahville kehittyi pitkä kaula, kun urokset ottivat yhteen.

Aseidenkalistelu johti siihen, että kahden miljoonan vuoden kuluessa kirahvin kaula piteni nykyiselleen.

Tutkijoiden mukaan pitkä kaula antoi kirahville myös mahdollisuuden käyttää ravinnoksi puiden latvuksia.

Taistelu syötävästä ei ole kuitenkaan ollut perimmäinen syy kirahvin pitkään kaulaan. Se oli seksi.