Laser signal

Laserpulssi voi olla merkki vieraasta älystä

SETI-tutkimus eli Maan ulkopuolisen älyn etsintä alkoi 50 vuotta sitten. 1960-luvulta saakka on yritetty napata vieraiden sivilisaatioiden lähettämiä radiosignaaleja. Nyt teleskoopeilla tähyillään myös Maahan suunnattuja laserpulsseja, jotka voivat olla kauan kaivattuja viestejä.

tiistai 9. maaliskuuta 2010 teksti Helle & Henrik Stub

Huhtikuun 8. päivänä 1960 nuori yhdysvaltalainen radioastronomi Frank Drake suuntasi radioteleskoopin kohti Tau Ceti -tähteä. Hän halusi kuunnella, tuleeko tähdestä signaaleja. Mahdolliset signaalit olisivat piirtyneet pitkälle paperisuikaleelle.

Drake seurasi koko aamupäivän, liikahtaako kynä, mutta mitään ei tapahtunut. Puoliltapäivin Tau Ceti katosi horisontin alapuolelle. Seuraavaksi Drake kohdisti tele-skoopin Epsilon Eridani -tähteen.

Jo parin minuutin kuluttua kaiuttimesta kuului voimakas ääni, joka toistui kahdeksan kertaa sekunnissa, ja piirturin kynä heilahteli vastaavasti. Drake ihmetteli: ”Onko tämä tosiaan näin helppoa?” Niin helppoa se ei kuitenkaan ollut, sillä pian kävi ilmi, että signaali oli peräisin maapallolta, mahdollisesti lentokoneesta.

Kahden kuukauden kuluttua Draken luotsaama OZMA-hanke loppui ilman, että avaruudesta oli kuultu mitään. Hanke oli kuitenkin lähtölaukaus nyt jo 50 vuotta kestäneelle SETI-tutkimukselle.

Vety ratkaisi aallonpituuden

Vieraista sivilisaatioista peräisin olevien signaalien kuuntelemista kutsutaan nimellä SETI, Search for Extraterrestrial Intelligence (Maan ulkopuolisen älyn etsintä). Kehitys on edennyt huimin askelin siitä, kun Drake 50 vuotta sitten odotti signaaleja kahdesta vain kymmenen valovuoden päässä olevasta tähdestä. Nykyään viestejä kuunnellaan tuhansista kohteista eri puolilta Linnunrataa.

Kun SETI-tutkimus alkoi 1960, radioastronomia oli vasta muutamia vuosia vanha tieteenala. Tuolloin oli käytössä valtavia parabolisia antenneja, mutta ei tiedetty, millä taajuudella pitäisi kuunnella. Vuonna 1959 tähtitieteilijät Giuseppe Cocconi ja Philip Morrison ehdottivat Nature-tiedelehdessä, että vieraita sivilisaatioita pitäisi kuunnella 21 senttimetrin aallonpituudella, joka vastaa 1?420 megahertsin taajuutta. Laskelmat olivat yksinkertaisia ja loogisia – vaikka jälkeenpäin saattaakin olla helppoa todeta ne vääriksi.

Aallonpituudeksi valittiin 21 senttimetriä siksi, että vety lähettää säteilyä sillä pituudella. Koska vety on maailmankaikkeuden tavallisin alkuaine, voitaisiin olettaa, että juuri tämän aallonpituuden tuntisi jokainen sivilisaatio, joka kykenee lähettämään radiosignaaleja aurinkokunnasta toiseen. Lisäksi radioaallot pääsevät niiden kaasu- ja pölypilvien läpi, jotka peittävät näkymän laajoihin Linnunradan osiin. Radioaallot läpäisevät myös ilmakehän säätilasta riippumatta, joten signaaleja voidaan kuunnella vuorokauden ympäri.

SETI-tutkimuksen alku

Frank Drake oli ensimmäinen, joka tarttui haasteeseen. 1960-luvun alussa Yhdysvalloissa Länsi-Virginian osavaltiossa rakennettiin Green Bankin radio-observatoriota. Päämääränä oli pystyttää uuteen teleskooppiin antenni, jonka läpimitta on peräti 43 metriä. Sen valmistumista odoteltaessa rakennettiin pienempi, läpimitaltaan 26-metrinen, jotta tähtitieteilijät voivat harjoitella.

Drake laski nopeasti, että pienelläkin Green Bankin teleskoopilla hän pystyi hyvin kuuntelemaan radiosignaaleja ainakin lähimmistä tähdistä. Hän saikin luvan tarkkailla kahta tähteä, Tau Cetiä ja Epsilon Eridania. Näin käynnistyi maailman ensimmäinen SETI-tutkimukseen kuulunut hanke, OZMA.

Vaikka OZMA ei johtanut tuloksiin, sen jälkeen oli helpompaa anoa rahoitusta. Eri puolilla maailmaa aloitettiin SETI-tutkimukseen kuuluvia hankkeita. Vuosien mittaan ilmestyi tuntemattomia signaaleja, jotka taas katosivat. Kuuluisa SETI-tähtitieteilijä Carl Sagan on laatinut luettelon 37 tällaisesta signaalista.

Mitään niistä ei kuultu kahta minuuttia kauemmin eikä mikään niistä toistunut, joten niitä ei voida pitää luotettavana todisteena yhteydenotosta.

Tähän mennessä tunnetuimman signaalin vastaanotti 15. elokuuta 1977 Jerry Ehman työskennellessään ”Big Ear” -radioteleskoopilla Ohion valtionyliopistossa. Radiosignaali kesti 72 sekuntia ja muistutti paljon sitä, mitä SETI-tutkijat vieraan sivilisaation viestiltä odottivat. Ehman piirsi vaistomaisesti punaisen renkaan signaalin ympärille ja kirjoitti ”Wow!”. Tätäkään signaalia ei kuitenkaan ole havaittu toista kertaa.

Jerry Ehman

Teema

Lue tästä

Ehkä sinua kiinnostaa...

TILAA TIETEEN KUVALEHDEN UUTISKIRJE

Voit ladata ilmaisen erikoisnumeron, Uskomattomat aivot, heti, kun olet tilannut uutiskirjeen.

Etkö löytänyt, mitä etsit? Tee haku tästä: