Dawn-sonden nærmer sig dværgplaneten Ceres

Dawn selvittää Maan syntyä tutkimalla Cerestä

Dawn-luotain lähestyy Ceres-kääpiöplaneettaa. Noin 7,5 vuotta matkalla olleesta Dawnista tulee ensimmäinen luotain, joka pääsee tutkimaan kääpiöplaneettaa aivan läheltä. Se voi ehkä selvittää, miten Aurinkokunnan planeetat ovat syntyneet.

perjantai 13. helmikuuta 2015 teksti Anne Lykke

Dawn puristaa tiedon Cereksestä

450 miljoonan kilometrin päässä Maasta, Marsin ja Jupiterin välissä, kiertää erikokoisia kivenkappaleita leveällä radalla Aurinkoa. Ne ovat olleet siellä Maan syntymästä saakka.

Jupiterin suuren painovoiman vuoksi asteroidit eivät koskaan ole voineet kasaantua planeetoiksi, ja niiden kehitys pysähtyi jo miljoonia vuosia sitten.

Avaruusluotain Dawnin tehtävänä on tutkia asteroidivyöhykkeen kahta suurta kappaletta: Vestaa ja Cerestä. Asteroideihin kätkeytyy nimittäin salaisuus – ne voivat paljastaa, miten Aurinkokunnan planeetat ovat syntyneet.

Ionit työntävät Dawnia eteenpäin

Dawn kävi Vestan luona vuosina 2011–2012, ja suunnitelman mukaan Dawn asettuu Cereksen kiertoradalle 6. maaliskuuta 2015. Tuolloin Dawn on ollut matkalla noin 7,5 vuotta erityisen ionimoottorinsa turvin.

Moottorin ansiosta Dawn voi käydä kahden taivaankappaleen lähellä, ja moottori mahdollistanee tulevaisuudessa avaruusalusten matkat yhä kaukaisempiin maailmankaikkeuden kolkkiin.

Ionimoottori toimii niin, että se kiihdyttää ksenonioneista koostuvaa kaasua sähköisessä kentässä ja käyttää hyväkseen työntövoimaa, joka syntyy ionien poistuessa aluksesta sinisenä valokeilana.

VIDEOGRAFIIKKA: Katso, miten ionimoottori toimii.

Ionimoottori tarvitsee vähemmän polttoainetta kuin avaruusalusten perinteiset moottorit, ja pitkillä avaruusmatkoilla jokaisella mukaan otettavalla grammalla on merkitystä. Dawnissa oli vain 425 kiloa ksenonia. Esimerkiksi Rosetta-avaruusluotain joutui viemään mukanaan peräti 1 670 kiloa polttoainetta 10-vuotiselle matkalleen.

Nyt kun Dawnin ionimoottori on läpäissyt testinsä, ionimoottoria käytetään ehkä myös muissa avaruusluotaimissa.

Dawn on kaksoistehtävässä

Asteroidit ovat irrallisia kappaleita, jotka voivat kertoa siitä, miten Maan kaltaiset planeetat ovat aikoinaan syntyneet. Vaikka Vestan ja Cereksen radat asteroidivyöhykkeellä kiertävät jotakuinkin samalla etäisyydellä Auringosta, ne ovat kehittyneet aivan eri tavalla. Dawnin tehtävänä onkin selvittää, miten erilaiset ne loppujen lopuksi ovat.

Vesta on Maan kaltainen asteroidi, kun taas Ceres todennäköisesti koostuu lähinnä jäästä samoin kuin suuret kaasuplaneetat. Cereksen koostumuksen selvittäminen tuo tähtitieteilijöille lisää tietoa myös Aurinkokunnan ulko-osan jättimäisistä kaasuplaneetoista Jupiterista, Saturnuksesta, Uranuksesta ja Neptunuksesta.

Lue lisää Dawnista

Haluatko tietää enemmän Dawnin lennosta, sen Vestassa tekemistä löydöistä ja Cereksen tutkimukseen kohdistuvista toiveista?

Lue tästä koko Dawn-artikkeli:

Lue tästä

Ehkä sinua kiinnostaa...

TILAA TIETEEN KUVALEHDEN UUTISKIRJE

Voit ladata ilmaisen erikoisnumeron, Uskomattomat aivot, heti, kun olet tilannut uutiskirjeen.

Etkö löytänyt, mitä etsit? Tee haku tästä: