Deepwater Horizon explosion

Öljykatastrofi vauhditti tutkimusta

Vuosi sitten Meksikonlahdella valui mereen ennätysmäärä öljyä, kun sattui yksi historian pahimmista ympäristökatastrofeista. Seuraavalla kerralla onnettomuuden jälkiä osataan puhdistaa paremmin.

torstai 31. maaliskuuta 2011 teksti Ib Salomon

Lintuja, joiden höyhenet ovat paksun öljyn peitossa. Kalastajia, joiden pyyntivedet ovat pilalla. Turisteja, jotka jättävät öljyn tahriman hiekkarannan taakseen. Nämä aiheet toistuivat maailmalle levinneissä uutiskuvissa, joissa esiteltiin Deepwater Horizon -porauslautan onnettomuuden seurauksia.

Huhtikuun 20. päivänä 2010 alkoi merenpohjassa 1?500 metrin syvyydessä vuoto, joka jatkui kolme kuukautta. Siitä levisi Meksikonlahdelle arvioiden mukaan 780 miljoonaa litraa öljyä.

British Petroleum -yhtiön porauslautan räjähdys aiheutti pahimman öljyvuodon koko toimialan historiassa. Yhtä laajaa öljyvahinkoa ei ole koettu koskaan rauhan aikana. Kyse ei silti suinkaan ole ainutlaatuisesta tapauksesta. Öljyonnettomuudet ovat olleet toistuva uutisaihe ainakin viisikymmentä vuotta.

Iso osa öljyvuodoista on suhteellisen pieniä, eikä niistä yleensä kerrota suurin otsikoin. Ne voivat silti tehdä pahaa jälkeä kala- ja lintukannalle. Öljyä voi valua porauslautoilta tai karille ajaneista säiliöaluksista, mutta meriä saastutetaan myös tieten tahtoen. Alusten öljysäiliöiden huuhteluvedet päästetään mereen tai jäteöljyt heitetään laidan yli. Tahallisia öljypäästöjä on pelkästään Euroopan vesillä arviolta kolmetuhatta joka vuosi.

Laivaliikenne ja erityisesti säiliöalukset ovat tilastojen valossa huomattava ympäristöriski. Noin kolmasosa ihmisen aiheuttamasta öljysaasteesta merissä on lähtöisin laivoista. Maailman merillä liikkuu nelisentuhatta säiliöalusta, jotka kuljettavat 1,5–1,8 miljardia tonnia raakaöljyä vuodessa. Se vastaa noin kolmasosaa kaikesta merirahdista. Raakaöljyn lisäksi laivoissa kulkee vuosittain 400–500 miljoonaa tonnia öljyjalosteita, kuten bensiiniä ja dieselöljyä.

Pahimmat onnettomuudet ovat kuitenkin tapahtuneet öljynporauksen yhteydessä. Merenpohjan alapuolisissa öljyesiintymissä vallitsee valtava paine, joka tekee vuodon tukkimisen erittäin työlääksi, kuten Deepwater Horizonin tapauksessa saatiin kokea. Jos öljy pääsee virtaamaan porausaukosta hallitsemattomasti, se purkautuu kuin kuohuviini ravistetusta pullosta, kun korkki otetaan pois. Paine puskee öljyä mereen, ja osa siitä nousee lautaksi pinnalle, mutta iso osa jää saastuttamaan syvempiä kerroksia ja merenpohjaa.

Lapio ja ämpäri saisivat jo jäädä

Meksikonlahden katastrofi oli niin laaja, että se sai öljynporausalan havahtumaan. Öljyvahinkojen torjuntavalmiudessa ja -varusteissa ei ole juuri tapahtunut kehitystä viime vuosikymmeninä. Useimmat yhtiöt ovat pitäytyneet vanhaan, toimivaksi todettuun mutta ei järin tehokkaaseen tekniikkaan: öljypuomeihin, joilla vuoto rajataan, ja ämpäreihin ja lapioihin, joilla öljysaaste siivotaan pois sitten, kun se on levinnyt rantakiville ja -hiekkaan.

Tekniikan jälkeenjääneisyyttä on hämmästellyt muun muassa joukko Norjan teknis-luonnontieteellisen yliopiston opiskelijoita. He ovatkin alkaneet kehittää imuria, jolla rantoja likaava öljy saadaan pois tehokkaammin kuin perinteisillä välineillä.

”Öljyntorjuntatekniikan kehitys on jämähtänyt paikoilleen. Tuntuu lähes kivikautiselta, että [öljyvahinkojen siivoajien] täytyy käyttää ämpäreitä ja luutia ja jynssätä kallioita käsivoimin”, sanoo Silje Rabben, yksi öljyimuria kehittävistä norjalaisopiskelijoista. Imuri on tarkoitettu nimenomaan rannalle huuhtoutuneen öljysaasteen siivoamiseen.

Öljyimuri on vain yksi esimerkki katastrofin inspiroimista keksinnöistä. Yhdysvalloissa Massachusettsin teknisessä korkeakoulussa kehitellään kelluvaa robottia, joka kulkee parvissa saastuneella merialueella ja imee öljyä sisäänsä. Aurinkovoimalla toimivat robotit voisivat periaatteessa puhdistaa suurenkin öljylautan aivan omin päin.

Teema

Lue tästä

Ehkä sinua kiinnostaa...

TILAA TIETEEN KUVALEHDEN UUTISKIRJE

Voit ladata ilmaisen erikoisnumeron, Uskomattomat aivot, heti, kun olet tilannut uutiskirjeen.

Etkö löytänyt, mitä etsit? Tee haku tästä: