Kotonaan lähes kaikkialla

Galleria: Rajallista eloa

Niveljalkaisia muistuttavia karhukaisia esiintyy mitä moninaisimmissa ympäristöissä. Ne selviytyvät vuosia ilman vettä ja pysyvät hengissä äärimmäisessä kylmyydessä ja kuumuudessa. Menestyksen avain on kyky tarvittaessa pysäyttää aineenvaihdunta.

tiistai 1. maaliskuuta 2011

Karhukaiset näyttävät pieniltä nallekarkeilta. Kömpelö yleisvaikutelma kuitenkin pettää, sillä niiden vaatimattoman ulkokuoren taakse kätkeytyy koko joukko lähes yliluonnollisia kykyjä – aivan kuin sarjakuvien supersankareilla. Karhukaisia sinnikkäämpiä ja kestävämpiä eläimiä ei maapallolta löydy. Ne tulevat toimeen useita vuosia ilman vettä ja sietävät melkein 272 asteen kylmyyttä ja 151 asteen kuumuutta sekä tuhat kertaa niin suuria säteilyannoksia kuin ihminen. Ne saattavat hyvin selvitä hengissä niin tyhjiössä kuin 6?000 kertaa tavallista korkeammassa ilmanpaineessakin. Sietokyvyn taustalla on ihmeellinen aineenvaihduntajärjestelmä. Karhukaiset pystyvät vaipumaan erikoiseen horrostilaan, kryptobioosiin, jossa niiden elimistö kuivuu ja normaalit elintoiminnot pysähtyvät. Siksi karhukaiset voivat viettää suurimman osan elämästään kuoleman partaalla.

Vaikka karhukaiset kestävät pitkiäkin kuivuusjaksoja, ne ovat riippuvaisia vedestä. Itse asiassa monet niistä ovat melkein vesieläimiä. Niitä tavataan niin lämpimissä pintavesissä kuin kylmissä syvänteissäkin – jäätiköistä puhumattakaan. Suurin osa lajeista viihtyy kuitenkin soilla ja sammalikoilla. Laajasta esiintymisalueestaan huolimatta nämä pikku otukset eivät ole monillekaan tuttuja, sillä niitä on vaikea erottaa paljaalla silmällä. Noin tuhannesta tunnetusta lajista pienimmät kasvavat vain 0,05 millimetrin pituisiksi, eivätkä niistä suurimmatkaan ole kuin 1,5-millimetrisiä.

Karhukaiset kuuluvatkin monisoluisten eliöiden kääpiösarjaan. Kompaktin kokonsa ansiosta karhukaiset eivät tarvitse erillisiä hengityselimiä, jotka huolehtisivat kudosten hapettamisesta, vaan solut saavat kaiken tarvitsemansa hapen suoraan ihon läpi. Kun karhukaiset kasvavat, ne luovat nahkansa jopa 12 kertaa. Toisin kuin useimmilla muilla monisoluisilla eläimillä kasvu ei perustu solujen lisääntymiseen vaan niiden koon muuttumiseen. Jokaisella yksilöllä on siis aivan alusta asti yleensä suunnilleen 40?000 solua, jotka sitten suurenevat suurenemistaan.

Soluvalikoimastaan karhukaiset ottavat irti kaiken mahdollisen. Ne ovat biologisesti ja anatomisesti yllättävän monimutkaisia kokonaisuuksia. Esimerkiksi hermosto käsittää kolmiosaisten aivojen lisäksi kahdeksan hermokimppua. Joidenkin lajien silmät ulottuvat etuaivoihin ja sisältävät valoärsykkeisiin reagoivaa ainetta.

Karhukaisten suuosille ovat ominaisia veitsenterävät rakenteet, jotka ne työntävät esiin löydettyään ravinnoksi sopivan kasvi- tai bakteerisolun. Terät poraavat soluun reiän, jonka kautta eläin pääsee imemään sisällön suuhunsa. Samankaltaisella veto- ja työntöperiaatteella toimivat sen kahdeksan raajaa. Kolmea etumaista jalkapariaan karhukaiset käyttävät eteenpäin kulkemiseen, kun taas takaraajoillaan ne peruuttavat ja jarruttavat.

Karhukaisia on usein tuhkatiheässä. Gramma sammalta voi sisältää jopa 20?000 yksilöä. Niistä suurin osa on naaraita. Koiraiden ei kuitenkaan ole näissäkään olosuhteissa aina helppo päästä jatkamaan sukua, sillä niiden pitää tuntokarvoilla hivelemällä vakuuttaa naaras sopivuudestaan isäksi.

Jos tuttavuuden hierominen johtaa paritteluun, naaras munii kahden viikon kuluttua yhdestä 30:een munaa. Jälkeläiset kuoriutuvat kaksi viikkoa myöhemmin.

Karhukaisten munien pinnassa on usein torvimaisia ulokkeita. Niiden arvellaan olevan kanavia, joiden kautta kehittyvä yksilö saa ilmaa. Ulokkeissa on lajikohtaisia eroja, joten niiden perusteella on mahdollista määrittää, mistä lajista kulloinkin on kysymys. Monesti se onkin kätevin tapa tehdä ero etenkin täysikasvuisina toisiaan muistuttavien lajien välillä.

Lue tästä

Ehkä sinua kiinnostaa...

TILAA TIETEEN KUVALEHDEN UUTISKIRJE

Voit ladata ilmaisen erikoisnumeron, Uskomattomat aivot, heti, kun olet tilannut uutiskirjeen.

Etkö löytänyt, mitä etsit? Tee haku tästä: